Cómo determinar las posiciones de las estrellas

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Por Stephen P. Maran

Los astrónomos solían llamar a las estrellas “estrellas fijas”, para distinguirlas de los planetas errantes. Pero de hecho, las estrellas también están en constante movimiento, tanto real como aparente. Todo el cielo gira sobre sí mismo porque la Tierra está girando. Las estrellas salen y se ponen, como el Sol y la Luna, pero permanecen en formación.

Las estrellas que componen el Gran Oso no se mueven hacia el Pequeño Perro o Acuario, el Portador de Agua. Diferentes constelaciones se levantan en diferentes momentos y en diferentes fechas, vistas desde diferentes lugares alrededor del mundo.

En realidad, las estrellas de la Osa Mayor (y de todas las demás constelaciones) se mueven unas con respecto a otras, y a velocidades impresionantes, medidas en cientos de millas por segundo. Pero esas estrellas están tan lejos que los científicos necesitan mediciones precisas en intervalos de tiempo considerables para detectar sus movimientos a través del cielo. Así que dentro de 20.000 años, las estrellas de la Osa Mayor formarán un patrón diferente en el cielo. (Tal vez incluso parezcan un Gran Oso.)

Mientras tanto, los astrónomos han medido las posiciones de millones de estrellas, y muchas de ellas están tabuladas en catálogos y marcadas en mapas estelares. Las posiciones están listadas en un sistema llamado ascensión recta y declinación – conocido por todos los astrónomos, aficionados y profesionales, como RA y Dec:

  • El RA es la posición de una estrella medida en la dirección este-oeste del cielo (como la longitud, la posición de un lugar en la Tierra medida al este u oeste del meridiano principal en Greenwich, Inglaterra).
  • El Dec es la posición de la estrella medida en la dirección norte-sur, como la latitud de una ciudad, que se mide al norte o al sur del ecuador.

Los astrónomos suelen enumerar la AR en unidades de horas, minutos y segundos, como el tiempo. Enumeramos Dec en grados, minutos y segundos de arco. Noventa grados forman un ángulo recto, 60 minutos de arco forman un grado, y 60 segundos de arco equivalen a un minuto de arco. Un minuto o segundo de arco también se denomina a menudo “minuto de arco” o “segundo de arco”, respectivamente.

Algunas reglas sencillas pueden ayudarle a recordar cómo funcionan RA y Dec y cómo leer un mapa de estrellas:

  • El Polo Norte Celeste (PCN) es el lugar al que apunta el eje de la Tierra en dirección norte. Si te paras en el Polo Norte geográfico, el NCP está justo encima. (Si te quedas ahí parado, dile “Hola” a Santa por mí, pero ten cuidado: puedes estar en hielo fino porque no hay tierra en el Polo Norte geográfico.)
  • El Polo Celestial Sur (CPS) es el lugar al que apunta el eje de la Tierra en dirección sur. Si te paras en el Polo Sur geográfico, el SCP está justo encima. Espero que te hayas vestido bien: ¡estás en la Antártida!
  • Las líneas imaginarias de AR igual pasan por el NCP y el SCP como semicírculos centrados en el centro de la Tierra. Pueden ser imaginarios, pero aparecen marcados en la mayoría de los mapas del cielo para ayudar a la gente a encontrar las estrellas en los RAs particulares.
  • Las líneas imaginarias de igual Dec, como la línea en el cielo que marca Dec de 30º Norte, pasan por encima en las latitudes geográficas correspondientes. Así que si estás en la ciudad de Nueva York, latitud 41º Norte, el punto sobre el que se encuentra siempre en Dec 41º Norte, aunque su RA cambia constantemente a medida que la Tierra gira. Estas líneas imaginarias aparecen también en los mapas estelares como círculos de declinación.

Suponga que desea encontrar al PNC como visible desde su patio trasero. Mire hacia el norte y mire a una altitud de x grados, donde x es su latitud geográfica. Asumo que vives en Norteamérica, Europa o en algún lugar del hemisferio norte. Si vives en el hemisferio sur, no puedes ver al NCP. Sin embargo, puede buscar el SCP. Busque el punto hacia el sur cuya altitud en el cielo, medida en grados sobre el horizonte, es igual a su latitud geográfica.

En casi todos los libros de astronomía, el símbolo ″ significa segundos de arco, no pulgadas. Pero en cada universidad, un estudiante de Astronomía 101 escribe en un informe de laboratorio:”La imagen de la estrella tenía una pulgada de diámetro”. Comprender es mejor que memorizar todos los días, pero no todos entienden.

Aquí están las buenas noticias: si sólo quieres ver las constelaciones y los planetas, no tienes que saber cómo usar RA y Dec. sólo tienes que consultar un mapa de estrellas dibujado para la semana o el mes en curso (puedes encontrarlos en el sitio web de Sky & Telescope u otras revistas, en las revistas mismas, o usando un programa de planetario de sobremesa para tu ordenador de casa o una aplicación de planetario para tu smartphone o tableta). Pero si quieres entender cómo funcionan los catálogos y mapas de estrellas y cómo concentrarte en galaxias débiles con tu telescopio, entender el sistema ayuda.

Y si compras uno de esos elegantes y sorprendentemente asequibles telescopios con control computarizado, puedes perforar el RA y Dec de un cometa recientemente descubierto, y el telescopio apunta directamente a él. (Una pequeña tabla llamada efemérides viene con cada anuncio de un nuevo cometa. Da el RA y Dec pronosticado del cometa en noches sucesivas a medida que recorre el cielo.)

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